Assange fait face à un «risque très élevé de suicide», selon un expert médical

Par Thomas Scripps et Laura Tiernan
24 septembre 2020

Des preuves médicales ont été produites lors de l’audience d’extradition de Julian Assange hier, détaillant le terrible préjudice causé au journaliste héroïque par une décennie de persécution orchestrée par l’État.

On a consacré la journée à l’examen du professeur Michael Kopelman qui a témoigné de la santé mentale de Julian Assange. Kopelman est psychiatre et professeur émérite de neuropsychiatrie au Kings College de Londres. Il a témoigné en tant qu’expert dans de multiples affaires d’extradition au nom de la défense et de l’accusation. Pour évaluer Assange, il a effectué dix-sept visites en 2019 et des visites supplémentaires en 2020. Il a établi une «histoire familiale complète» et une «histoire psychiatrique personnelle complète». Enfin, il a mené des «entretiens avec sa famille et ses amis de toujours».

Ses conclusions constituent un obstacle évident à l’extradition d’Assange vers les États-Unis. En vertu de la section 91 de la loi britannique sur l’extradition (2003), l’extradition est interdite si «l’état physique ou mental de la personne est tel que ce serait injuste ou oppressant de l’extrader».

En vertu de la section 87, l’extradition est interdite si elle est incompatible avec la Convention européenne des droits de l’homme (CEDH). L’article 3 de la CEDH stipule que «Nul ne peut être soumis ni à la torture ni à des peines ou traitements inhumains ou dégradants».

Les preuves médicales présentées à ces barreaux ont joué un rôle essentiel lors de précédentes audiences d’extradition entre les États-Unis et le Royaume-Uni, par exemple dans le cas de Lauri Love. Le risque que les conditions notoirement mauvaises dans les prisons américaines exacerbent les maladies mentales est un facteur important.

Le cas d’Assange répond à ces critères. Les détails présentés aujourd’hui dans le cadre de la couverture de WSWS sont conformes à la «sensibilité» demandée par l’avocat de la défense Edward Fitzgerald QC, au nom de son client. Néanmoins, ils montrent clairement le traitement «injuste et oppressif» auquel on a déjà soumis Assange.

Assange, a déclaré Kopelman au tribunal, a connu des périodes de maladie mentale grave dans sa vie antérieure. Depuis qu’on l’a confiné à l’ambassade équatorienne puis à la prison de sécurité maximale de Belmarsh, ces problèmes ont refait surface et se sont aggravés. Assange a souffert de symptômes de dépression grave et récurrente. Ces symptômes comprennent «une perte de sommeil, une perte de poids, un sentiment de préoccupation et d’impuissance» et des hallucinations auditives que Kopelman a résumées comme «désobligeantes et persécutantes».

Ils ont également inclus des «préoccupations suicidaires». Kopelman a déclaré à la Cour: «Il y a… une abondance de facteurs de risque connus dans le cas de M. Assange» et que Assange a «fait divers plans et subi divers préparatifs». Il a donné son avis sur le fait qu’il y avait un «risque très élevé de suicide».

Ces symptômes et risques, a expliqué Kopelman, se trouvent exacerbés par un trouble de l’anxiété et un syndrome de stress post-traumatique (SSPT) et par un diagnostic du syndrome d’Asperger. Kopelman a cité un article du Dr Simon Baron-Cohen, expert mondial en autisme, qui a constaté que l’expérience de pensées suicidaires au cours de la vie des personnes atteintes du syndrome d’Asperger «était plus de neuf fois supérieure à celle de la population générale en Angleterre».

Expliquant l’effet de la persécution du gouvernement américain, Kopelman a déclaré: «Le risque de suicide découle des facteurs cliniques de la dépression et des autres diagnostics, mais c’est l’imminence de l’extradition et/ou une extradition réelle qui déclenchera la tentative, à mon avis.»

Si Assange devait être incarcéré aux États-Unis et séparé des autres prisonniers, Kopelman a donné son avis que le fondateur de WikiLeaks «se détériorerait considérablement» et verrait une «exacerbation» de ses «idées suicidaires». Cela «équivaudrait à un préjudice psychologique et à une souffrance psychologique grave».

Le témoignage de Kopelman confirme les avertissements lancés depuis novembre 2019 par les médecins d’Assange, représentant des centaines de professionnels de la santé du monde entier, selon lesquels Assange souffre de «torture psychologique» et «pourrait mourir en prison». Il souligne avec un détail affligeant le commentaire du rapporteur spécial de l’ONU sur la torture, Nils Melzer, concernant le traitement d’Assange, selon lequel «la torture psychologique n’est pas une torture allégée». La torture psychologique vise à détruire la personnalité et l’identité de la personne… pour la faire craquer.»

L’incarcération d’Assange à Belmarsh, qui dure depuis un an et demi, a été conçue pour atteindre cet objectif. Elle a profondément ébranlé, à de nombreux égards, son droit légal à préparer sa défense contre l’extradition. Kopelman a rapporté hier qu’Assange s’est plaint à plusieurs reprises que les médicaments pris pour sa santé mentale lui ont causé «des difficultés de réflexion, de mémorisation et de concentration.»

Au cours du contre-interrogatoire du matin, Kopelman a rejeté avec force la contestation de l’avocat de l’accusation, James Lewis QC, concernant ses références. Il a déclaré que les avocats l’avaient appelé plusieurs fois ces dernières années pour lui dire que Lewis lui-même était «désireux d’avoir vos services» dans une affaire d’extradition.

Dans l’après-midi, le contre-interrogatoire s’est poursuivi, Lewis contestant la véracité du diagnostic de Kopelman, et affirmant que l’apparence d’Assange était «totalement incompatible avec une personne gravement ou modérément — gravement déprimée et présentant des symptômes psychotiques.»

Kopelman a répondu: «Pouvons-nous revenir en arrière?» Ayant vu Assange entre le 30 mai et décembre [2019], «je pensais qu’il était gravement déprimé, suicidaire et qu’il avait des hallucinations.»

«Il va beaucoup mieux maintenant?» Intervient Lewis.

Kopelman poursuit: «J’ai dit qu’en février et mars [2020], il a fait une dépression modérément sévère.» De plus, trois éminents psychiatres qui avaient visité Assange depuis septembre 2019 — le professeur Paul Mullin, le Dr Quinton Deeley et le professeur Seena Fazel — avaient diagnostiqué à Assange une dépression sévère et actuellement modérément sévère.

En réponse à l’argument de Lewis selon lequel Assange semblait «pleinement conscient de ce qui se passait au tribunal», Kopelman a déclaré: «Puis-je dire, en tant que professeur de neuropsychiatrie, que je ne peux pas évaluer son état mental et cognitif à partir de ce qui se trouve ici [c’est-à-dire au tribunal]». Bien qu’Assange ait interjeté appel à différents moments de l’audience, «cela ne signifie pas que son état cognitif est normal».

Lewis a contesté l’opinion de Kopelman selon laquelle Assange courrait un risque élevé de suicide s’il était emprisonné aux États-Unis, en demandant: «si les soins médicaux aux États-Unis d’Amérique sont suffisants, alors les risques sur lesquels vous avez opté sont grandement réduits, voire éliminés.»

Kopelman a cité les rapports de l’inspecteur général du ministère américain de la justice en 2017, de la Commission des droits constitutionnels en 2017 et du projet Marshall en 2018. Il a ajouté: «Beaucoup de gens disent que les soins sont très sous-optimaux, qu’il y a un manque de personnel, des diagnostics erronés et un manque d’installations de traitement.»

La réponse de Lewis, «Alors, vous êtes maintenant un expert des prisons américaines?», résume bien le ton du contre-interrogatoire.

Lors du réexamen par Edward Fitzgerald QC pour la défense, Kopelman a déclaré que son évaluation du risque de suicide était fondée sur les conséquences de l’extradition et ne s’appuyait pas sur les conditions de détention. «La dépression, mêlée à son anxiété et à son agitation, le prédispose fortement… Si l’extradition était imminente ou devait avoir lieu, ce serait le déclencheur d’une tentative de suicide.»

Fitzgerald a demandé si les conditions d’isolement dans les centres de détention américains, prédites par de nombreux observateurs, ne risquaient pas d’exacerber le risque de suicide, Kopelman a répondu: «Certainement».

Kopelman a déclaré: «Je l’ai vu dans un isolement tout juste relatif à Belmarsh — c’est à ce moment-là qu’il s’est détérioré… Je crois que c’est M. Sickler qui a dit que l’isolement qu’il connaîtrait en Amérique du Nord serait bien pire que tout ce qu’il a connu à l’ambassade ou à Belmarsh.»

Kopelman a expliqué que dans des cas d’extradition antérieurs, comme celui de Lauri Love, on avait entendu des assurances similaires selon lesquelles les prisons américaines étaient sûres. «Dans la dernière affaire dont j’ai parlé, nous avons été rassurés… sur les conditions de vie au MCC [Metropolitan Correctional Centre]. J’ai témoigné vers le 25 juillet et vers le 25 août, c’est à ce moment-là que Jeffrey Epstein s’est pendu. Donc, cela a juste montré que ces réassurances n’étaient pas très rassurantes.»

Chelsea Manning avait tenté de se suicider dans le centre de détention où Assange serait détenu, a noté Fitzgerald, et Kopelman a répondu: «Et c’est quelque chose dont Julian Assange est très conscient. C’est quelque chose qui le préoccupe beaucoup… Il m’a dit: “Si Chelsea Manning a fait cela quelques jours seulement avant une éventuelle libération sous caution, cela montre à quel point les conditions doivent être horribles”.»

L'audience se poursuit aujourd'hui.

(Article paru d’abord en anglais le 23 septembre 2020)

 

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