Los incumplimientos de deudas suscitan preocupación en los mercados financieros por la deuda china

por Nick Beams
21 diciembre 2020

Una serie de incumplimientos de pago durante el último mes en los préstamos de empresas que se pensaba que tenían el respaldo del Estado para sus deudas ha enviado un temblor a través de los mercados financieros del capitalismo chino y ha planteado importantes cuestiones para los inversores internacionales.

Según Fitch Ratings, las empresas estatales incumplieron un récord de $6.100 millones en bonos entre enero y octubre, una cantidad igual a la de los dos años anteriores juntos. Pero en noviembre los problemas empeoraron significativamente, con incumplimientos de tres grandes empresas.

La primera señal de problemas más profundos apareció el mes pasado cuando la empresa estatal de carbón Yongcheng Coal and Electricity Holding Group, ubicada en el centro de China, dejó de pagar un bono por valor de $152 millones.

Dos semanas después, el grupo estatal de tecnología de alto perfil, Tsinghua Unigroup, dijo que no cumpliría con un bono nacional por el equivalente a $199 millones.

Sin embargo, lo peor estaba por venir. La semana pasada la compañía anunció que no esperaba pagar intereses o capital en bonos de $450 millones. Esto también provocaría incumplimientos cruzados en otros $2.000 millones de bonos que vencen entre 2021 y 2028.

La gente mira los semiconductores exhibidos por el Grupo Tsinghua en la Exposición Internacional de Alta Tecnología de Pekín, el sábado 19 de septiembre de 2020. (Crédito: AP Photo/Mark Schiefelbein)

Tsinghua Unigroup es un actor importante en el impulso de China para lograr la autosuficiencia en el suministro de semiconductores. Es propiedad mayoritaria de la Universidad de Tsinghua, una de las instituciones académicas más prestigiosas de China. La compañía ha disfrutado del apoyo del gobierno y en 2015 hizo una oferta de $23.000 millones por el fabricante de chips estadounidense Micron Technology.

El tercer gran incumplimiento de una firma respaldada por el estado fue por Brilliance Auto Holdings, que está ligada a la gran empresa alemana de automóviles BMW. No pagó una deuda doméstica que debía pagar en noviembre.

Los incumplimientos han provocado preocupaciones en los mercados monetarios sobre el grado en que el gobierno chino y las autoridades financieras están dispuestos a dejar que las fuerzas del mercado sigan su curso para poner el sistema financiero del país en una base más sólida sin provocar una crisis general.

Tras el impago del Grupo Tsinghua, el viceprimer ministro chino Liu He, a quien se ha encomendado la tarea de limpiar el sistema financiero, advirtió a las empresas que Pekín adoptaría un enfoque de "tolerancia cero" frente a la mala conducta en los acuerdos de financiación o los intentos de evasión de la deuda.

El Financial Times informó que la actitud de las autoridades había "sacudido el mercado de la deuda de China de casi $4 billones, de los cuales se estima que las empresas estatales representan más de la mitad". Señaló que en la semana posterior al incumplimiento de Yongcheng Coal al menos 20 empresas chinas suspendieron los planes de nuevas emisiones de deuda por un total de $2.400 millones, citando "la reciente agitación del mercado".

El sector estatal de la economía china es un componente importante del sistema financiero. Las empresas estatales representan alrededor de un tercio del producto interno bruto (PIB), pero más de la mitad de los préstamos bancarios en China y alrededor del 90% de los bonos corporativos. Se han considerado inversiones sólidas debido a lo que se consideraba como garantías gubernamentales implícitas.

En comentarios reportados por CNN la semana pasada, Logan Wright, director de investigación de mercado del Grupo Rhodium, señaló: "La credibilidad de las garantías del gobierno ha sido el baluarte más importante contra la crisis [financiera] hasta ahora. Ahora estamos viendo señales de que esta credibilidad se está erosionando".

Parece que el gobierno está dispuesto a permitir que al menos algunas empresas previamente respaldadas colapsen. Sin embargo, hay grandes riesgos involucrados.

Wright escribió en una nota de investigación reciente: "Aunque las autoridades quieren una disciplina de mercado para las empresas de mayor riesgo, no pueden saber cuánto riesgo crediticio podría crear un contagio más amplio". Nadie puede saber esta línea con claridad, dado que no hay ningún precedente de este riesgo en el sistema financiero de China".

La desaceleración de la economía china debido al coronavirus —se espera que el crecimiento se sitúe en torno al 2 por ciento este año en comparación con más del 6 por ciento el año pasado— es la causa próxima de los problemas de deuda. Sin embargo, la deuda de las principales empresas chinas se ha ido acumulando desde la masiva expansión del crédito que se puso en marcha en respuesta a la crisis financiera mundial de 2008.

En un informe reciente, los analistas de la empresa financiera japonesa Nomura dijeron que consideraban que los recientes incumplimientos de pago eran "inevitables", ya que el gobierno había estado apoyando a las empresas con estímulos por valor de miles de millones de dólares. Sin embargo, uno de los problemas para el gobierno es que las medidas de estímulo no están generando los incrementos del PIB que lo hicieron en el pasado, por lo que la carga de la deuda en la economía se hace cada vez mayor.

En un informe sobre la creciente crisis de la deuda, el Financial Times (FT) señaló que hace una década Yongcheng Coal era considerada una de las principales empresas energéticas de China. Pero hoy en día sus dificultades financieras son vistas como el presagio de grandes problemas.

Según un informe de FT publicado la semana pasada, los incumplimientos de pago de Yongcheng Coal han "rebotado a través del sistema financiero de China", y los analistas dicen que las empresas vinculadas al Estado se enfrentan a dificultades para reunir capital porque ya no se aplica la suposición de que el gobierno siempre las rescatará.

El periódico citó a un analista que advirtió que el fracaso de Yongcheng podría ser replicado por cualquier empresa estatal con "fundamentos débiles" y que "muchos más incumplimientos podrían estar en camino".

Los problemas de deuda no se limitan a las grandes empresas. Moody's Investor Services, que hace un seguimiento de la deuda del gobierno local en China, emitió un informe a principios de este mes poniendo una "perspectiva negativa" para la deuda del gobierno local y regional para el próximo año.

Un informe en el South China Morning Post la semana pasada citó comentarios del exviceministro de finanzas Zhang Hongli, quien dijo que las autoridades locales habían "dependido de nuevos préstamos para pagar viejas deudas" en alrededor del 60 por ciento de los casos durante los primeros 10 meses de 2020.

Esta es una señal segura de que los gobiernos locales no pueden generar suficientes ingresos para cubrir los reembolsos de la deuda. Ha habido advertencias de que podría haber un aumento significativo de los impagos de los préstamos obtenidos a través de los llamados vehículos de financiación de los gobiernos locales en el año próximo.

(Artículo publicado originalmente en inglés el 18 de diciembre de 2020)

 

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