Australia: cambio climático y la crisis de los incendios forestales

por Frank Gaglioti
6 enero 2019

Actualmente, Australia está experimentando incendios forestales catastróficos en gran parte del país y el humo de los incendios forestales está envolviendo pueblos y ciudades importantes. Si bien el campo australiano siempre ha tenido incendios que han moldeado el paisaje de muchas maneras, la temporada de incendios actual es cualitativamente diferente a las del pasado.

Los científicos del clima, que han estado advirtiendo sobre el impacto del cambio climático desde la década de 1980, están destacando la influencia del calentamiento global que está aumentando la ferocidad de los incendios forestales.

Los incendios forestales devastadores son un fenómeno internacional. El año pasado hubo grandes incendios forestales en Suecia, Portugal, Italia, California, Alaska y Siberia, así como en África y América del Sur.

La fuerza impulsora de los cambios en el clima es el aumento constante de gases de efecto invernadero en el medio ambiente.

Según el informe del Estado del clima 2018 para Australia producido por la Oficina de Meteorología (BOM) y la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth (CSIRO), las concentraciones de todos los gases de efecto invernadero en la atmósfera han seguido aumentando.

Los científicos estiman que las concentraciones de gases de efecto invernadero no han sido tan altas en 800,000 años. Los aumentos se deben principalmente a la quema de combustibles fósiles.

El aumento constante de la concentración de gases de efecto invernadero ha aumentado las temperaturas globales. Según el informe State of the Climate 2018: "La temperatura del aire promediada globalmente se ha calentado en más de 1 grado Celsius desde que comenzaron los registros en 1850, y cada una de las últimas cuatro décadas ha sido más cálida que la anterior".

El Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA estima que las temperaturas globales en 2018 fueron de 0.83 grados Celsius o 1.5 grados Fahrenheit más cálidas que las medias de 1951 a 1980. Los últimos cinco años hasta 2018 han sido los más cálidos en el registro moderno.

“La tendencia de la temperatura a largo plazo es mucho más importante que la clasificación de los años individuales, y esa tendencia es al alza ... Los 20 años más cálidos registrados han sido en los últimos 22 años. El grado de calentamiento durante los últimos cuatro años ha sido excepcional, tanto en tierra como en el océano", dijo Petteri Taalas, secretaria general de la Organización Meteorológica Mundial (OMM).

Las temperaturas constantemente crecientes están causando cambios importantes en el clima del mundo.

El sexto informe de evaluación de la Universidad de Canberra sobre clima y autor principal del sexto informe de evaluación del Panel Intergubernamental de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático, Sophie Lewis, evaluó que la tendencia de clasificación de peligro de incendio en Australia ha ido en aumento durante medio siglo.

“Hay algo en la climatología que ha cambiado; es una tendencia muy clara", dijo Lewis.

La actual temporada de incendios intensos apunta a dos indicadores del cambio en el clima: no hay un patrón climático de El Niño como ocurrió en las severas temporadas de incendios forestales de 2009, 2003 y 1994, y la temporada de este año comenzó temprano.

El Niño o el ciclo El Niño-Oscilación del Sur (ENOS) implica fluctuaciones en las temperaturas del océano y la atmósfera en el Pacífico ecuatorial centro-este que tienden a provocar condiciones más cálidas y secas en Australia.

Un estudio realizado por el investigador científico principal de la Oficina Australiana de Meteorología (BOM), Chris Lucas, y la gerente de investigación y desarrollo de la Autoridad de Bomberos del País, Sarah Harris, identificaron los impulsores centrales del clima australiano.

Los dos científicos examinaron la historia del clima estacional de incendios durante 44 años en 39 estaciones meteorológicas diferentes para revelar las tendencias a largo plazo que afectan el clima de incendios. Descubrieron que, si bien El Niño es la causa más importante de condiciones extremas de incendio, el Dipolo del Océano Índico (IOD) y el Modo Anular del Sur (SAM) también tienen un profundo efecto sobre el clima.

Los IOD son fluctuaciones en las temperaturas de la superficie del mar en el Océano Índico tropical occidental y oriental. SAM describe el movimiento norte sur del cinturón de viento del oeste que rodea la Antártida y es un indicador importante de lluvia en el sur de Australia.

"El cambio climático a largo plazo en Australia es una realidad innegable", afirman Lucas y Harris.

El Niño, IOD y SAM controlan la variabilidad natural en el medio ambiente y el clima australiano. El impacto del calentamiento global en estos patrones climáticos ha creado las condiciones para el desastre catastrófico actual de incendios forestales. El Estado del clima 2018 observa fuertes aumentos de la temperatura de la superficie terrestre y una disminución del 10 al 20 por ciento en las precipitaciones de la estación fría en el sur de Australia desde la década de 1970. Estos cambios están estrechamente asociados con el aumento de las emisiones humanas de gases de efecto invernadero, así como con la variabilidad natural.

Un informe publicado por el Consejo del Clima en noviembre de 2019 titulado "Esto no es normal": el cambio climático y el riesgo creciente de incendios forestales señalaron que la lluvia para NSW de enero a agosto ha sido la más baja registrada en la mayor parte del estado. El cambio climático ha exacerbado las condiciones secas récord.

El aumento de las temperaturas mejora la transpiración de la planta, lo que conduce a una vegetación significativamente más seca que se puede encender con la más mínima chispa. También ha llevado a una situación sin precedentes donde los bosques húmedos en NSW y Queensland se han quemado esta temporada de incendios.

“El calor también es un factor, que exacerba las condiciones secas y permite que se produzcan chispas. Por ejemplo, prácticamente toda la cuenca de Murray-Darling ha experimentado un calor récord este año (2019)", afirmó el informe "Esto no es normal" .

El calentamiento global también está causando un aumento en la duración de la temporada de incendios. La temporada de incendios de Australia generalmente tiene lugar en pleno verano en enero y febrero, pero este año la temporada comenzó a principios de primavera. El alargamiento de la temporada de incendios ha llevado a una superposición con la temporada del hemisferio norte, lo que hace mucho más difícil el acuerdo internacional para compartir equipos caros de extinción de incendios, como aviones y helicópteros que arrojan material ignífugo.

"Todos lo estamos sintiendo ... A medida que aumentan las temporadas de incendios y se hacen más largas, y definitivamente parecen estar haciendo eso, la ciencia nos dice que eso aumenta la demanda de aviones para apoyar la lucha contra incendios", el gerente general de National Aerial de Australia del Centro de Bomberos Richard Alder le dijo al New York Times .

Uno de los aspectos más devastadores y trágicos del calentamiento global es el aumento de la intensidad de los incendios forestales, y muchos se evalúan a nivel catastrófico. Estos incendios son tan feroces que los bomberos son incapaces de apagarlos.

Esta categoría de fuego se desarrolló por primera vez después de los incendios de Canberra de 2003 y los incendios del Sábado Negro de 2009 en Victoria que mataron a 179 personas. Era la primera vez en Australia que se sabía que los incendios producían su propio patrón climático: una tormenta de supercélulas conocida como nube de pirocumulonimbos.

Según los servicios de emergencia del Territorio de la Capital Australiana (ACT), esto produjo vientos horizontales de 250 km/h (160 mph) y una velocidad vertical del aire de 150 km / h (93 mph), y la nube resultante de pirocumulonimbos produjo una descarga repentina que cubrió 120 hectáreas (300 acres) en 0.04 segundos. Un flashover es una combustión casi simultánea.

El año pasado, el 12 de noviembre, el área metropolitana de Sydney, incluidos los distritos circundantes de las Montañas Azules, el Gran Cazador y la Costa Central, las regiones de Illawarra y Shoalhaven, enfrentaron incendios catastróficos. Era la primera vez que la categoría se aplicaba a un área poblada tan grande, compuesta por seis millones de personas.

Se sabe que tales tormentas de fuego ocurren en condiciones climáticas inestables acompañadas de baja humedad, vientos fuertes y altas temperaturas. Según el informe "Esto no es normal", con el gran incendio de Sydney "la atmósfera era relativamente estable y, por lo tanto, no debería haber sido propicia para estos eventos extremadamente impredecibles y peligrosos". Sin embargo, sucedió".

El calentamiento global también está produciendo una mayor frecuencia de rayos que provocan incendios. Un artículo publicado en la revista Science en 2014 titulado Aumento proyectado de los rayos en los Estados Unidos debido al calentamiento global estimó un aumento del 12 por ciento en los ataques por cada grado Celsius de calentamiento.

Según un artículo publicado en el Scientific American en octubre de 2017, aquí está lo que sabemos sobre los incendios forestales y el cambio climático, los incendios forestales establecieron circuitos de retroalimentación. Los árboles y la vida vegetal en general son depósitos almacenados de gases de efecto invernadero, dióxido de carbono. Cuando las plantas se queman, el dióxido de carbono se libera a la atmósfera aumentando los gases de efecto invernadero y las temperaturas globales. En incendios como los de Alaska, Siberia y Suecia, metros de profundidad de turba pueden arder en un solo incendio.

"Un buen incendio que quema uno o dos metros [de profundidad] podría liberar miles de años de acumulación de carbono en una sola explosión", dijo Mike Flannigan, director de Western Partnership for Wildland Fire Science en la Universidad de Alberta en Canadá, Mike Flannigan.

Los científicos predicen que la cantidad y la ferocidad de los incendios forestales aumentarán en el futuro. El informe "Esto no es normal" predijo que, a partir de 2019, el número de días de incendio "muy alto" o "extremo" podría aumentar de 4 a 25 por ciento en 2020 y de 15 a 70 por ciento en 2050. El informe cita varios estudios que todos indican que las condiciones de incendio en Nueva Gales del Sur y Queensland "aumentarán sustancialmente para fines de siglo".

Australia se enfrenta a una temporada de incendios forestales de proporciones horrendas debido al cambio climático. Los científicos saben lo que hay que hacer para detener el aumento constante de los gases de efecto invernadero, pero esto no puede ocurrir bajo el sistema capitalista dominado por las ganancias a corto plazo y la división anticuada del mundo en estados nacionales rivales. Los gobiernos de todo el mundo no pueden ponerse de acuerdo sobre un plan internacional y ofrecer algo más que medidas cosméticas.

Solo una sociedad socialista planificada puede terminar con la desigualdad social y al mismo tiempo implementar un plan internacional para eliminar los estragos del cambio climático.

(Publicado originalmente en inglés el 4 de enero de 2019)